準惑星「ケレス」で水分を含む蒸気が観測される

[ 2014/02/03 ]


欧州宇宙機関(ESA)の研究チームが、準惑星「ケレス」の表面から立ち上る蒸気を観測し、その一部が水分であることを1月23日付の英科学誌『ネイチャー』に発表した。(参照:恒星の5つに1つは、地球型の惑星を従えている

準惑星「セレス」

image from STScI

ケレスは、火星と木星の間の小惑星帯に存在する小惑星で、初めて発見された小惑星帯最大の天体でもある。直径は約950キロメートル。その質量は、小惑星帯全体の3割程度を占めるほど突出しており、次いで大きな「パラス」はその2割程度の質量しかない。

ケレスの水は、地球の水が太古の昔に衝突した小惑星からもたらされたという説を裏付ける証拠となり、地球誕生の詳細な経緯を知る大きな手がかりを秘めている。

研究チームは、2011年から2013年にかけてハーシェル望遠鏡の赤外線センサーを用いてケレスを観測していた。2007年には米航空宇宙局(NASA)の無人探査機「ドーン」を打ち上げており、到着予定の2月から探査機を通して現地でさらなる調査を続ける予定だ。


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